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競馬かわらVAN(リレーコラム)

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第52回 懐かしの ザ・ダービー

2009/5/18(月)

さあ、春競馬もいよいよ最高の興奮どきを迎えますね。24日のオークス、そして31日には競馬の祭典にして頂点、日本ダービーです!

ヨーロッパも同様に、クラシック花盛り。

アイルランドでは、23日に日本の皐月賞にあたる2000ギニー、24日に桜花賞にあたる1000ギニーが行われます。

そして、競馬発祥の地、英国では、6月5日にオークス、翌6日に、ザ・ダービーが、エプソム競馬場で開催されます。

1779年創設のオークスは、今年で231回目、80年創設のダービーは230回目を迎えます。戦争中も休むことなく続けられた、まさに伝統の一戦ですね。

英国が生んだ20世紀を代表する名騎手、レスター・ピゴットは、かつてこう語ったことがあるそうです。

「ダービーだけがレースではない。しかし他のレースはダービーではない!」

母国英国のザ・ダービー9勝をはじめ、英国クラシック30勝、フランスのクラシック8勝、アイルランドのクラシックを16勝。59歳まで現役で活躍し、4大陸、35カ国で勝利を挙げた伝説の騎手。冷静沈着、ほとんど無表情のピゴット騎手を、それほど入れ込ませる何かが、ダービーにはあるということなのでしょう。

私が競馬をはじめた頃は、日程的に、日本ダービー、英国ダービー、フランスダービーを1週間で見ることが可能で、「ダービーのはしごハネムーン」が夢でしたが、なかなか叶わず断念。しかし、とにかく早く英国ダービーを見ようと出かけたのが、93年6月のことでした。

そしてダービーの前日、ついに私は憧れのエプソムの丘に立ったのです。

驚きました。なんという広さなのでしょう! 

東京競馬場が軽く4個ぐらい入ってしまうという壮大な広さで、12ハロン10ヤード(約2420m)のスタート地点は、はるか向正面の丘の右端。何度も写真で見たり話で聞いたりした馬蹄形のダービーのコースを、幸運なことに歩かせてもらうことができました。

スタート地点からコースを見ると、右に大きくカーブしていて、しかもそれが大変な上り坂。第1コーナーまでかなりハードです。第1コーナーを回ると、今度はタッテナムコーナーという名物の丘を右手に見ながら下るのですが、これがまた急な坂。このきついカーブと下り坂では、馬のスピードを調整するのにかなりの技術を要するはずです。コーナーを回ればゴールへ向けて一直線ですが、800mほどあり、これがまた上り坂。コース自体も内馬場に傾斜しているすりばち状で、あまりにタフなコースにびっくりしました。芝の長さは手を立ててみると、手首まで覆われてしまうほど。こんなところをいつもヨーロッパの馬たちは走っているのかとしばし呆然としました。

そして、本番のレースでは、スタンド前のゴール地点から、スタート地点まで逆回りをしていったのです。つまり、2400mの返し馬。日本の馬なら、返し馬だけでくたびれてしまうのではないかと思いました。

実際、双眼鏡でスタート地点をみると、ピゴット騎手が下馬して馬をひいていました。返し馬で乱れた馬の息を整え、少し休ませているのではないかということでした。

世界は広い、世界の壁は厚いと痛感しました。

ダービーデーのエプソムは、とても華やかで大変な賑わい。エリザベス女王はじめロイヤルファミリーも来場され、スタンドにはシルクハットに燕尾服のジェントルマンとドレスアップしたレディたち。内馬場では高校の同窓会が開かれていたり、あちらこちらで、ワインを開けピクニック気分。移動遊園地や2階立てのオープンバス。皆が笑顔で、それぞれに思いっきりダービーデーを満喫していました。

イギリス国民はこうして200年以上も、長い歴史をもつ最高のお祭りを楽しんできたのですね。
そして優勝した最も強い3歳馬(コマンダーインチーフ)に心から祝福の拍手を贈る素晴らしい雰囲気に、日本のダービーもずっとずっと続いて、歴史を重ねていってほしいと感じました。

 

エプソム競馬場

エプソム競馬場

ライタープロフィール

鈴木 淑子 (すずき よしこ)

東京都出身。川村短期大学卒業後、三菱重工業(株)秘書課勤務でOLを経験した後、『夕やけロンちゃん』(東京放送[TBS])で放送業界にデビュー。TBSのお天気キャスターなどで活躍。『競馬中継』(〜1985年)、『チャレンジ・ザ・競馬』(1985年〜)の司会を経て、『スーパー競馬』(フジテレビ)のコメンテーターを務めた。また、グリーンチャンネル『鈴木淑子のレーシングワールド』ほか、各地競馬場でのトークショーなどで活躍。三冠馬・ミスターシービーの大ファンとしても有名。

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